martes, julio 12

Transbordadores espaciales: El fin de una era

El viernes pasado, a pesar de condiciones climatológicas que parecían adversas, la NASA encontró una ventana en la cual realizar el lanzamiento del transbordador espacial Atlantis en la misión STS-135, misma que pondrá fin al programa de los transbordadores espaciales. A manera de celebración decidí compilar una lista con algunos de los momentos más importantes de las casi tres décadas de misiones de los transbordadores.
  • 1972. Richard Nixon anuncia que la NASA iniciará el desarrollo de un nuevo transporte espacial reutilizable, mismo que sería lanzado como un cohete pero aterrizaría como un avión.
  • 1976. Después de una serie de pruebas, la NASA refinó el diseño del transbordador espacial y desarrolló el primer vehículo de pruebas, llamado Enterprise.
  • 1981. El 12 de abril el transbordador espacial Columbia se convirtió en el primero en realizar un vuelo espacial. Tripulado por los astronautas John Young y Robert Crippen, el Columbia le dio 36 vueltas a la Tierra antes de aterrizar en la Base Edwards de la Fuerza Aérea, ubicada en el desierto de Mojave.
  • 1982. A partir de su tercera misión, la STS-3, NASA decidió dejar de pintar de blanco el tanque externo de combustible, ahorrando al vehículo el lastre de 272 kg de pintura blanca de látex. Desde entonces el tanque tiene su distintivo color naranja.
  • 1983. La STS-6 es el primer vuelo del transbordador Challenger, y durante ella se realizó la primera caminata espacial del programa y primera en para la NASA en más de nueve años. Además se puso en órbita el primer satélite del programa.
  • 1983. Sally Ride, especialista de misión de la STS-7, segunda misión del Challenger, se convirtió en la primera mujer que la NASA puso en el espacio.
  • 1984. Bruce McCandless se convierte en el primer hombre en realizar una caminata espacial sin utilizar una línea de seguridad durante la STS-41B. Equipado con una mochila cohete, McCandless maniobró alejándose hasta 100 metros de distancia del Challenger.
  • 1984. El Discovery se convierte en el tercer transbordador espacial activo con la misión STS-41D.
  • 1985. La STS-51J marca el inicio de operaciones del cuarto tranbordador espacial, el Atlantis.
  • 1986. Tras haber estado expuesto a condiciones de frío extremo durante un par de días, el Challenger despega solo para explotar 73 segundos después. El incidente detuvo durante dos años el programa.
  • 1990. Durante la misión STS-31 el Discovery colocó en órbita el Telescopio Espacial Hubble.
  • 1992. El quinto transbordador espacial, Endeavour, debuta con la misión STS-49.
  • 1993. El Endeavour realiza la primera misión de mantenimiento al Telescopio Hubble durante la STS-61, cambiando y reparando los espejos defectuosos en el telescopio.
  • 1998. John Glenn, veterano astronauta de los programas Mercury y Gemini, se convierte en el hombre más viejo en haber ido al espacio al integrarse a la tripulación del Discovery para la STS-95. Tenía 77 años.
  • 2003. Tras completar exitosamente la misión STS-107, el Columbia se desintegró al reingresar a la atmósfera, matando al instante a sus siete tripulantes. La investigación subsecuente paralizaría el programa otros dos años.
Para finalizar -por ahora-, algunos datos poco conocidos del programa.
  • Las 135 misiones de los transbordadores acumulan más de 1330 días en el espacio.
  • La velocidad del transbordador mientras se encuentra en el espacio es de más de 25,000 kilómetros por hora.
  • Originalmente se utilizaba una numeración secuencial para las misiones. Tras cancelarse la STS-10, un comité solicitó cambiar el sistema de numeración a fin de evitar tener una misión STS-13. Aparentemente esto obedeció tanto a supersticiones como a un intento de no generar especulaciones mediáticas que buscasen recordar al Apollo XIII. La nueva numeración incluía un número y letras que indicaban el año fiscal, el Centro Espacial desde donde se haría el lanzamiento, y una letra para diferenciar misiones. Eventualmente se retomó la numeración secuencial sin reasignar números, coincidiendo la numeración con el número de lanzamientos.
  • El sistema de manipulación remota, que es el brazo mecánico que utilizan los transbordadores para manipular satélites y equipo en el espacio, fue construido por una firma canadiense, razón por la que muestra el nombre de Canada junto con el escudo de ese país en un costado y por la cual también se le conoce como Canadarm.
Una vez completada la misión, el Atlantis será retirado y enviado a un museo, igual que los restantes tres transbordadores. El transbordador de prueba, el Enterprise -que nunca voló al espacio- se encuentra actualmente en el National Air and Space Museum del Instituto Smithsoniano, que se encuentra en un hangar del Aeropuerto Internacional de Washington, DC. Sin embargo, será reemplazado ahí por el Discovery, por lo que será trasladado al Intrepid Sea, Air and Space Museum, en Nueva York. El Endeavour será puesto en exhibición en el California Space Center, en tanto que el Atlantis será colocado en el Complejo para Visitantes del Kennedy Space Center.


El Canadarm del Endeavour será retirado del transbordador a fin de ser enviado a algún museo canadiense aún por definir.
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