jueves, junio 11

Botas Pesadas

Steve Detweiler es un profesor de física avanzada en la Universidad de Florida que hace un tiempo compartió una curiosa anécdota en su sitio web (en inglés) acerca de algo que podríamos llegar a considerar un violento caso de ignorancia colectiva, o en el mejor de los casos un lapsus total de raciocinio entre gente con una educación que, al menos en teoría, debiese dar para más.

Hace varios años, Detweiler estaba tomando cursos en la Universidad de Madison en Wisconsin, y durante una clase de filosofía en que el profesor adjunto o asistente estaba discutiendo acerca de Descartes, y en algún momento de su disertación mencionó que las cosas no siempre resultaban como uno esperaba, poniendo como ejemplo la caída de una pluma, la cual siempre cae al suelo si la sueltas estando en la Tierra, pero flotaría alejándose si la soltases en la Luna. Un profesor adjunto de una Universidad con bastante buena reputación en ciencias.

Obviamente esto contrario a Detweiler, quien alzó la voz para protestar, afirmando que si sueltas una pluma en la Luna, esta también caería al suelo, solo que más lento. El adjunto replicó que ese no sería el caso, porque estarías demasiado lejos de la gravedad de la Tierra. Supongo que Detweiler debe haberse sentido justo como yo me sentí al leer su recuento, pero la joya de la conversación aún no tenía lugar. Cuando Detweiler contraatacó preguntando por qué los astronautas caminando en la Luna no se alejaban flotando, el adjunto le respondió:
Porque llevaban botas pesadas.
Eso terminó la discusión, principalmente porque a Detweiler le pareció inútil seguir tratando de razonar con su interlocutor, quien, por cierto, era un profesor adjunto de filosofía, materia basada mayormente en la lógica. Yo siempre me he quejado del pobre nivel académico y pedagógico de los profesores en México, el cual me consta y me es confirmado constantemente por los profesores tanto de educación básica como de nivel medio superior con quienes interactuo de manera cotidiana a causa de mi trabajo.

La teoría de Detweiler al respecto es que para mucha gente los conocimientos básicos de astronomía, y de gravedad lunar y terrestre, no forman parte de su visión básica del mundo, así que aún a pesar de haber recibido esa información en algún momento de su educación la han olvidado. Para demostrar su punto Detweiler ha realizado dos pruebas, la primera telefónicamente en el mismo campus y el mismo día del incidente. Al preguntar sobre que pasaría en caso de soltar una pluma en la Luna, aproximadamente la mitad de los entrevistados contestaron que la pluma en la Luna se alejaría flotando. A ellos les preguntó porque los astronautas no sufrían el mismo fenómeno, ante lo que el 20% cambiaba su respuesta a la primera pregunta, en tanto que casi la mitas lo atribuía a... las botas pesadas.

Años más tarde, ya convertido en profesor universitario, decidio incluir las dos preguntas en un examen de física básica, justo después de haber tratado en clase la gravedad y mecánica básica. Era una prueba de opción múltiple en la que el 57% de sus alumnos respondió correctamente la primera pregunta, y el 73% la segunda. De quienes contestaron mal la causa de que los astronautas pudiesen permanecer con los pies en la Luna, la tercera parte eligió la opción de las botas pesadas.

¿Realmente es tan fácil olvidar información básica por el solo hecho de que no se utiliza cotidianamente? Espero que no, pues resulta muy triste pensar en la cantidad de conocimiento que la humanidad puede estar perdiendo día a día.
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