sábado, agosto 26

Y quedaron sólo ocho...

El jueves pasado la Unión Astronómica Internacional (IAU, por sus siglas en inglés) determinó que Plutón no es un planeta, cambiando así la constitución del Sistema Solar en sólo ocho planetas. Plutón ha recibido la categoría de "Planeta Enano", y se le considera como el prototipo de una nueva clase de objetos trans-neptúnicos aún sin nombre.

Esta decisión da fin a una discusión de casi veinte años sobre si Plutón era o no un planeta, aún cuando hay un grupo de astrónomos que esta recabando firmas para apelar y tratar de revertir esta decisión. Las siguientes definiciones fueron aprobadas como parte de la resolución 5A de la UAI:
(1) Un planeta1 es un cuerpo celeste que (a) está en órbita alrededor del Sol, (b) tiene la masa suficiente para que su propia gravedad le permita asumir un equilibrio hidrostático (forma casi redonda), y (c) ha limpiado la zona alrededor de su órbita.

(2) Un planeta enano es un cuerpo celeste que (a) está en órbita alrededor del Sol, (b) tiene la masa suficiente para que su propia gravedad le permita asumir un equilibrio hidrostático (forma casi redonda)2, (c) no ha limpiado la zona alrededor de su órbita, y (d) no es un satélite.

(3)Todos los demás objetos3 que orbitan alrededor del Sol recibirán el nombre colectivo de «Cuerpos Pequeños del Sistema Solar».

1Los ocho planetas son: Mercurio, Venus, la Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno.
2La UAI establecerá un proceso para asignar a objetos que estén en el límite entre la categoría de planeta enano y otra categoría.
3Estos incluyen en estos momentos la mayoría de los asteroides del Sistema Solar, la mayoría de los objetos Trans-Neptunianos (TNOs), cometas, y otros cuerpos pequeños.

En las últimas semanas se había discutido una definición diferente, la cual hubiese permitido a Plutón conservar su condición de planeta al tiempo que la concedería a otros tres cuerpos celestes: Ceres (el mayor de los cuerpos en el Anillo de Asteroides), Caronte (hasta hace un par de días considerado como satélite de Plutón) y el 2003 UB313 (aún sin nombre oficial pero popularmente llamado Xena). Luego de la resolución del jueves, esos tres cuerpos pasan a ser planetas enanos. Caronte y Plutón son ahora un sistema planetario dual y tienen dos lunas, Nix e Hidra, y se espera que en los próximos meses se determine que otros cuerpos celestes se unen al grupo de planetas enanos.

Algunos conocidos y familiares me han comentado que les parece una payasada y una exageración, e incluso afirman no estar de acuerdo en que se cambien los libros de texto en las escuelas. Su principal argumento es "la costumbre". ¿Cómo después de tantos años vamos a enseñar diferente en las escuelas? Me llama la atención ese aferrarse a lo acostumbrado, el rechazo al cambio. Lo que les he espetado en respuesta es que, pues entonces para que se hizo caso a Galileo o a Copérnico si durante tantos siglos fuimos felices pensando que la Tierra era plana y/o que el resto del Universo giraba alrededor de nuestro planeta.

En cuanto a lo del cambio en los libros, me gustaría pensar que en vez de enseñar a los niños a memorizar un planeta menos, se puede aprovechar para explicarles la complejidad del Sistema Solar y los diferentes cuerpos que forman parte de el. No es necesario que memoricen los planetas, el orden de los mismos o los nombres de sus respectivos satélites. ¿No sería mucho más deseable que tuvieran una noción más general de un tema tan complejo? Lamentablemente nuestro sistema educativo nunca ha estado a la altura, así que supongo que los libros de texto de años venideros simplemente omitirán mencionar a Plutón o a cualquier otro de los planetas enanos.

Más información y detalles, en el sitio de la UAI, en Space.com (ambos en inglés), en Wikipedia (Plutón en español, Pluto en inglés).

Por cierto, Luis Alfonso Gámez escribió en Magonia un par de notas sobre los efectos negativos para la Astrología a causa de esta resolución, donde remata con una ingeniosa conclusión: "La astrología es un cuento chino. Los astros lo demuestran."
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